¿Por qué el hielo es resbaloso?

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¿Has escuchado alguna vez el término “hielo negro”? Este se refiere al agua que se congela sobre el asfalto de la carretera y que es un especial peligro para los motoristas porque se ve con dificultad. Curiosamente, a veces se forma hielo negro sin que haya lluvia, nieve o aguanieve porque la condensación procedente del rocío o de la niebla se hiela sobre la calzada. El agua congelada del hielo negro es transparente porque contiene muy pocas burbujas de aire.

A lo largo de los siglos, los científicos se han preguntado por qué resbala el hielo en cualquiera de sus formas. El 7 de junio de 1850, el científico inglés Michael Faraday expuso en la Royal Institution la idea de que el hielo tenía una capa de agua oculta en la superficie que la hacía resfaladiza. Para demostrar su hipótesis presionó dos cubitos de hielo entre sí hasta que se fusionaron y resolvió que la fina capa de líquido se congelaba cuando ya no formaba parte de la superficie.

Entonces, ¿por qué se puede patinar sobre hielo? Durante muchos años la respuesta que daban los libros de texto era que la cuchilla de los patines ejercía una presión que reducía la temperatura de fusión del hielo provocando la formación de una finísima lámina de agua. Aunque esta explicación ya no se considera válida, la fricción entre el cuchillo del patín y el hielo puede generar calor y hacer que aparezca agua de forma temporal. Un argumento reciente sostiene que las moléculas de agua de la superficie vibran más porque no hay otras moléculas sobre ellas, lo que origina una delgadísima capa de agua en la superficie incluso a temperaturas inferiores a la del punto de congelación. En 1996, el químico Gabor Somorjai utilizó el método de difracción de electrones de baja energía para demostrar la existencia de la delgada capa de agua en la superficie del hielo. La teoría de Faraday de 1850 parecía confirmarse. Hoy en día, los científicos no tienen muy claro qué desempeña un papel más importante en la naturaleza resbaladiza del hielo, si el agua producida por fricción o la capa líquida intrínseca.

Fuente: El libro de la Física – Clifford A. Pickover

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