Descubren una docena de agujeros negros en el centro de la Vía Láctea

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Un grupo de astrónomos de la Universidad de Columbia (Estados Unidos) ha detectado doce agujeros negros alrededor de Sagitario A, el agujero negro supermasivo situado a 26.000 años luz de la Tierra en el centro de la Vía Láctea. El hallazgo, publicado en la revista Nature, se ha basado en los datos recogidos por el Observatorio Chandra de Rayos X, permite localizar agujeros negros a través de los rayos X.

Durante años, astrofísicos han buscado pruebas que apoyen la teoría de que miles de agujeros negros rodean Sagitario A*. A su alrededor, se arremolina un enorme halo de gas y polvo, necesarios para el nacimiento de estrellas masivas que podrían convertirse en agujeros negros. Este descubrimiento supondría que puede haber aproximadamente 10.000 agujeros negros en el área que rodea a este agujero negro supermasivo.

“La Vía Láctea es realmente la única galaxia que tenemos donde podemos estudiar cómo los agujeros negros supermasivos interactúan con los pequeños, porque simplemente no podemos ver sus interacciones en otras galaxias. En cierto sentido, este es el único laboratorio que tenemos para estudiar este fenómeno”, explica Chuck Hailey codirector del Columbia Astrophysics Lab y autor principal del estudio, en un comunicado.

Aunque la mayoría de los agujeros negros permanecen aislados, algunos están emparejados con una estrella a la que van robando materia. “Los agujeros negros con una estrella acompañante tienen una emisión de rayos X muy fuerte, pero que a la gran distancia del centro galáctico se vuelve débil”, añade Hailey.

Además, “es difícil diferenciar los sistemas en los que está presente un agujero negro de otras fuentes más comunes de rayos X. Si a eso añadimos que el gas y el polvo del centro de la galaxia emiten rayos X, podríamos decir que los agujeros negros son capaces de permanecer ocultos a simple vista”, continúa.

El número de agujeros negros aislados, casi imposibles de detectar, sería mucho mayor. En el pasado, los intentos de encontrar una evidencia científica que muestre la existencia de agujeros negros se han centrado en la explosión de brillo de los rayos X que a veces sucede en los sistemas binarios formados por un agujero negro y una estrella.

“Si podemos detectar agujeros negros acoplados a estrellas de baja masa y conocemos qué proporción de los agujeros negros estarán en estas parejas, podemos inferir de forma científica cuál es la población de agujeros negros existentes”, apostilla Hailey. Los investigadores han analizado las propiedades y la distribución espacial de los sistemas binarios identificados y han deducido de sus observaciones que debe haber entre 300 y 500 sistemas binarios con un agujero negro y, aproximadamente, 10.000 agujeros negros aislados en el área que rodea Sagitario A*.

Estos hallazgos podrían confirmar una hipótesis clave para comprender el origen de la Vía Láctea y la evolución de otras galaxias. “Ayudarían a calcular el número de agujeros negros existentes en otras galaxias, a partir de los encontrados en la Vía Láctea”, concluye Chuck Hailey.

Fuente: lavanguardia.com

Foto portada: Esta imagen del área alrededor del centro de nuestra galaxia es un compuesto de imágenes tomadas en rayos X, ópticas e infrarrojas. (NASA)

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